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盖茨基金会再向“战胜疟疾”项目追加3500万美元
2019-04-21 04:59:28  来源:人民网 
盖茨基金会再向“战胜疟疾”项目追加3500万美元

  近几日,新加坡报告感染寨卡病毒的人数快速上升,截至科技日报记者发稿时止,感染病例已经超过 300 例,其中包括 30 名中国公民。寨卡病毒已经从美洲传到亚洲地区,不断向我们靠近,威胁着我们的健康。让寨卡病毒蔓延全球的罪魁祸首就是无处不在的蚊虫。与蚊虫斗争多年的全球首富比尔·盖茨近日决定,发起更大规模的灭蚊行动:向一种利用 CRISPR 改变蚊虫基因的灭蚊技术——基因驱动技术追加资金,在原计划投入 4000 万美元的基础上再投 3500 万美元。这是目前对基因驱动技术的最大投资项目。

  或让蚊虫从地球上灭绝

  基因驱动是指特定基因有偏向性地遗传给下一代的一种自然现象。借助“基因剪刀”CRISPR 基因编辑技术,科学家研发出人工基因驱动系统,并在蚊子中证实可实现外部引入基因的多代遗传。

  从非洲多年不治的疟疾,到去年暴发的埃博拉疫情,都是通过蚊虫叮咬使病毒在人群间扩散。现在,寨卡疫情也因蚊虫的传播紧跟而来,这一病毒不但会危害成人健康,甚至会损害胎儿的神经系统,导致“小头症”宝宝的出生。

  基因驱动通过雌雄动物交配来传递基因指令。比如,某个驱动因子让动物只能繁殖出雄性后代,这样随着雌性动物死亡殆尽,整个物种就会很快消失。再比如,引入驱动因子也可能让蚊虫变得不再传播疟疾等病毒。

  两年内将向蚊虫开战

  盖茨将这个称为“战胜疟疾”的资助项目交给了英国伦敦皇家学院主持,该项目意在寻找一些基因,将基因引入携带疟疾病毒的蚊虫体内,让这些蚊虫失去繁殖后代的能力。如果把携带这种基因的蚊虫释放到野外,基因驱动系统将让整个物种灭绝。

  “战胜疟疾”项目的科学家们去年曾在实验室成功将基因驱动因子引入蚊虫中,追加的 3500 万美元将帮助项目组研发其他结构的基因驱动因子,并为基因驱动技术的生物安全、生物伦理、公众参与以及监管指导等研究做准备。盖茨基金的发言人布瑞安·卡拉汉表示,要做的基础研究太多。这些投入可能是个大赌注,或许不会如愿,但一旦真的有效,只有基因驱动技术能彻底消灭疟疾。

  盖茨基金会早先给出的时间表是,争取 2029 年前让基因驱动技术获得审批并在非洲野外使用,但一向对蚊子深恶痛绝的比尔·盖茨本人,在今年夏天发出了更加激进的预言,他认为,基因驱动技术将在两年内向蚊虫们展开实战。

  基因驱动技术势不可挡

  西雅图的某个组织一直反对基因驱动技术的使用,他们担心,一旦这类带有基因驱动因子的蚊虫释放到野外,可能会向环境中大量引入这种基因,造成灾难性生物安全事件。他们呼吁,这类研究应该更加透明,让公众可以公开获取相关研究成果。

  今年早些时候,美国国家科学院、国家工程院和国家医学院联合发布报告表示,基因驱动还不能向环境释放,并列出安全检测步骤和建议。盖茨基金会表示,会遵守上述要求。

  一些环保组织也反对基因驱动技术的商业运用。“地球之友”主席艾瑞切·皮卡认为,像基因驱动这种基因灭绝技术是错误的选择,可能会带来生物多样性减少等危险后果。

  尽管存在各种反对声音,那些深受各种害虫之苦的人们仍然对基因杀虫技术充满期待。近日在夏威夷召开的国际会议上,非盈利的海岛保护组织宣布,已经启动转基因鼠项目,通过引入的基因让老鼠只繁殖雄性后代,因为基因驱动技术是保护海岛的唯一选择。研究人员也希望,基因驱动技术能帮助消除夏威夷的蚊虫,这些蚊虫会在鸟类间传播禽流感病毒,损害这一旅游胜地的自然风光。

  争论在继续,但基因驱动技术风靡全球已势不可挡。“基因驱动技术是解决很多问题的唯一选择,这一技术在实验室的结果已日趋完善。”卡拉汉说,“我们现在需要能尽快结束人类与蚊虫大战的技术,基因驱动就是其中的一种。”


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